Le réseau méridional de l’architecte marseillais Marcel Dourgnon

On connait assez peu de choses de la vie de l’architecte Marcel Dourgnon qui construisit le musée des Antiquités égyptiennes au Caire et le palais de l’Égypte pour l’Exposition universelle de 1900. Pourtant, en recoupant différentes sources, il est possible de la cerner et de mieux connaître ses activités largement occultées par ses deux œuvres majeures toutes deux liées à l’Égypte.

La confrontation d’articles parus dans des quotidiens ou des hebdomadaires nationaux ou locaux avec les célèbres guides de voyage Joanne, édités par Hachette et alors aussi connus que les guides Michelin actuellement, permet de comprendre le retentissement des deux campagnes de presse entreprises par l’architecte pour sauver le village des Baux-de-Provence. Le rapprochement de documents d’archives avec la visite sur place des immeubles cités est aussi riche de sens. C’est donc grâce à des indices au départ ténus qu’il est finalement envisageable de connaître la personnalité d’un architecte marseillais qui fit carrière à Paris.

Des prénoms liés à la Provence

Marcel Dourgnon naquit à Marseille le 29 septembre 1858 ; il reçut en second prénom Lazare. Selon une ancienne tradition provençale, le saint ressuscité serait arrivé à Marseille avec sa famille après la dispersion des Apôtres. C’est donc une allusion directe à la ville et à la Provence que révèle ce prénom.

Lié ensuite aux associations des Félibriges et des Cigaliers de Paris, Marcel Dourgnon donna les prénoms de Mireille, Marie, Paule à sa fille, née le 17 juillet 1895 à Paris. Le choix de ce premier prénom est un hommage évident à Frédéric Mistral, auteur de Mireille, poème paru en 1859, avec lequel l’architecte était lié d’amitié.

Alors qu’il avait quitté Marseille depuis longtemps et effectué ses études à Paris à l’École des beaux-arts, Marcel Dourgnon continua d’entretenir des relations profondes avec sa région d’origine.

Deux campagnes de préservation des Baux de Provence

Le village des Baux, situé entre Arles et Saint-Rémy-de-Provence, avait été visité par Prosper Mérimée en 1834, le 23 octobre exactement. L’endroit lui inspira une longue description qui débute ainsi : « c’était autrefois une ville florissante, séjour d’une cour d’amour, domaine de puissants seigneurs qui donnaient des podestats à toute la Provence. Aujourd’hui, c’est une vaste solitude. » (Notes de voyage, Paris : Adam Biro, 2003, p. 179). Il fut séduit par les lieux et les vestiges du château ainsi que des maisons d’époque Renaissance, tout en regrettant « le spectacle d’une ville romaine, dont il ne reste plus que des substructions, parle bien moins à l’imagination que celui de cette ville habitable et qui n’est point habitée. Il y a la différence entre une catastrophe racontée et un désastre dont on est le témoin. » (ibid., p. 180).

En 1862, la plupart des édifices du village étaient inscrits sur une liste de protection par les Monuments historiques, mais les dégradations continuèrent comme le soulignent les éditions successives des guides Joanne intitulés Provence (1865, p. 305 et 1876, p. 214).

Les Baux, gravure extraite de la monographie Joanne "Arles et les Baux", 1903.

En 1903, Marcel Dourgnon mena une première campagne de presse en faveur de la protection du village provençal des Baux dans les Alpilles : il constitua un comité de préservation qui comprenait M. Michel, député d’Arles, ses amis les avocats Fernand Izouard et Albert Crémieux, ainsi qu’un groupe de « littérateurs, d’artistes et d’hommes politiques du Midi » (article extrait de la presse contemporaine, journal non identifié). Il entreprit des démarches auprès du ministère de l’Instruction publique et des beaux-arts. Il s’agissait d’alerter les descendants des familles nobles locales ainsi que les princes de Monaco pour lever des fonds.

Il écrivit même un article intitulé « La Pompéï provençale » (sic) dans Le Siècle, en juin 1903. Il y fit suivre sa signature de la mention « architecte du nouveau musée des Antiquités égyptiennes », ce qui devait suffire pour légitimer sa requête auprès du roi Alexandre de Serbie et de la reine de Hollande (on notera que le fils du maçon marseillais avait pris de l’assurance) et d’entamer une souscription publique. Que comptait-il entreprendre avec les fonds réunis ? A l’encontre d’Eugène Viollet-le-Duc, il ne désirait pas une intervention qui aurait risqué de transformer, voire de défigurer les lieux : « Bien entendu, il n’est pas question ici de reconstitution ni de restauration. A mon sens, le remède serait pire que le mal ; non, il s’agit seulement de préserver, de sauvegarder, de consolider. » Voila une opinion tranchée quant aux restaurations un peu trop « lourdes », peut-être pensait-il à la cité de Carcassonne « restaurée » de 1855 à 1879, le guide Joanne consacré à cette ville utilise d’ailleurs la formule « reconstituée par Viollet-le-Duc » (Carcassonne, 1911, p. 7-8).

Subtilement, il ne critiquait pas l’action des Monuments historiques : « Les Monuments historiques, hélas ! disposent d’un crédit insignifiant absolument dérisoire », mais considérait de son devoir de contribuer à l’action déjà entamée : « seule, l’initiative privée devait essayer ce que l’administration se trouvait dans l’impossibilité de faire, faute de ressources. » Car il notait que : « Les crédits, la surveillance ont fait défaut, et de ces ruines, qui ont encore une forme, il ne restera bientôt plus qu’un amas de pierres et un tableau inutile de désolation et d’abandon. »

Les sommes allouées pour des travaux antérieurs sont connues par un « Billet de la province » certainement paru en 1903, dans un journal non identifié : « La commission des Monuments historiques accorda en 1894, 4 000 francs pour la restauration de la vieille église, 900 francs pour la transformation de la chapelle Sainte-Catherine en musée lapidaire, et 1 000 francs pour la réparation de la tour qui domine tout le vallon de l’enfer. » Sans doute, ces sommes étaient-elles insuffisantes face à l’ampleur des dégradations.

Il semble que l’opinion se soit émue puisque quelques résultats peuvent être constatés à la lecture du guide Joanne Provence édité en 1906 (p. 137-143). Certains admiraient certainement la ruine romantique : « Les ruines des Baux respirent une poésie étrange, fantastique, à nulle autre comparable, spectacle unique en France, et qui mériterait de devenir un pèlerinage de poètes, de penseurs et d’artistes » (p. 138). Ceux-ci préféraient sans doute voir les lieux rester en l’état ; à leurs yeux, toute restauration altérait la ruine et présentait certainement un aspect trop neuf.

Toutefois, la description du village dans le guide montre bien qu’une prise de conscience avait eu lieu : une grande partie des édifices du village, certes pour la plupart en ruines, étaient protégés par les Monuments historiques, la description de certains bâtiments est suivie de la mention « restauré » : en effet, une dizaine d’édifices – et non des moindres : les remparts, des maisons, les restes de l’ancien hôpital, le château, etc. – furent classés en 1904 et 1905. Enfin, la visite du village est conclue par la phrase suivante : « La restauration méthodique des Baux a été récemment entreprise » (Provence, 1906, p. 141), mention qui n’existait pas dans la monographie Joanne Arles et les Baux, parue en 1903. Un gardien, M. Farnier, cité par Marcel Dourgnon dans l’article du Siècle, assurait la surveillance du site et le rôle de guide, en particulier pour visiter la toute proche grotte des Fées où prend place une partie de l’histoire de Mireille (un plan est donné p. 142 du guide Joanne Provence 1906). La visite de la grotte est vivement recommandée : la précise description géologique ne doit pas cacher que beaucoup de visiteurs devaient venir en pèlerinage sur les lieux du poème de Mistral.

Sans doute parce que cette campagne pourtant assez fructueuse n’obtint pas l’effet qu’il escomptait, Marcel Dourgnon rédigea une lettre publiée dans Le Figaro en avril 1908. Il reprit aussi une partie des textes rédigés en 1903 dans un autre long article illustré de photos paru dans un journal non identifié en 1908. L’architecte avoue d’ailleurs à propos de la première sensibilisation du public en 1903 : « Enfin, nos efforts furent couronnés de quelque succès : l’administration des Beaux-Arts s’émut et accorda un crédit aux Monuments historiques, le Conseil général des Bouches-du-Rhône vota quelques subsides, le Syndicat d’initiative souscrivit également quelques fonds, mais tous ces concours pécuniaires, malheureusement trop minimes, ne permirent que de parer au plus pressé, à consolider de gros tronçons de murailles qui menaçaient de s’écrouler à tout instant, risquant de mettre en danger la vie des visiteurs de ce site étrange et impressionnant chanté par le grand Mistral dans son immortelle ‘Mireille’ ».

Il est difficile de connaître le retentissement de cette seconde campagne de presse et son effet sur la préservation des édifices ruinés du village dont certains avaient déjà été restaurés. Quatre nouveaux édifices ou groupes de bâtiments furent protégés par les Monuments historiques en juin 1908 : la campagne de presse fit-elle accélérer les choses ? C’est peu probable, le processus de classement devait être déjà commencé depuis longtemps.

Pour cette seconde campagne de presse reprise par Le Petit Marseillais, daté d’avril 1908, Marcel Dourgnon avait obtenu une audience auprès du ministre de l’Instruction publique et s’était fait accompagner de nouveau par M. Henri Michel, député des Bouches-du-Rhône ; ses amis Fernand Izouard et Albert Crémieux, avocats au barreau de Paris et tous deux « Cigaliers », étaient aussi de la partie. Une mission de reconnaissance des lieux devaient être suivie de la remise d’un rapport au ministre. On s’adjoignit un photographe, M. Rebouillon dont les clichés sont reproduits dans « les Gazettes » (publication non identifiée) ou gravées dans Le Petit Marseillais, daté d’avril 1908.

Il est important de noter l’appui de M. Noblemaire, directeur de la compagnie des chemins de fer du PLM et du Syndicat d’initiative local, représenté par G. Izouard, frère de l’avocat. Les retombées touristiques de la consolidation du village n’étaient pas négligeables, l’« intérêt » de personnalités pour un projet de ce type n’a rien d’étonnant, de même que les mises à jour du guide Joanne, diffusé en partie dans les gares et lié aux offices de tourisme.

En tous cas, le guide Joanne Provence édité en 1911 souligne que « presque toute la ville est classée parmi les Monument historiques » (p. 127). La mention « bien restaurée » ou « restauré » complète respectivement les descriptions de la maison des Porcelets ou du portail roman de l’église. Enfin, la visite de la ville est conclue par « La restauration méthodique des Baux est entreprise » (p. 129) comme cela était déjà le cas dans l’édition de 1906 : faut-il comprendre que les travaux continuaient ou est-ce la simple reprise de la description ?

L’édition suivante du guide Joanne parue en 1914 ne fait plus mention des restaurations ou du classement d’un édifice de la ville : pourtant, l’hôtel de ville fut protégé en 1914 par les Monument historiques. Il semble donc que les actions de Marcel Dourgnon furent couronnées de succès. La protection et la restauration du site étaient arrivées à leur aboutissement, il n’était plus nécessaire d’en faire mention dans le guide Joanne qui jusqu’à présent s’était fait l’écho des travaux entrepris.

Est-ce uniquement par amitié pour Frédéric Mistral que Marcel Dourgnon s’était investi dans cette campagne de presse ou parce qu’il était profondément resté attaché à sa région ? La réponse à la seconde question devrait être affirmative, si l’on en croit cet extrait d’un article publié à la faveur de la campagne de presse de 1903, paru dans un journal non identifié mais repris à l’identique dans le Soleil en mai 1903 : « Le malheur serait irréparable, et c’est ce que l’on pense dans toute la Provence, et aussi à Paris, où les Méridionaux ont toujours les yeux fixés sur leur région. »

Un réseau d’architectes liés au Midi de la France

Nous disposons de quelques éléments de confirmation de l’attachement de Marcel Dourgnon à sa Provence natale grâce à un document d’archive qui permet de mieux connaître le réseau dans lequel Marcel Dourgnon évoluait. Une piste capitale est donnée dans le bordereau de la succession de l’architecte, décédé en 1911, conservé aux Archives de Paris. Il possédait un immeuble de rapport sis au 78 rue Spontini dans le XVIe arrondissement de Paris. Cette information témoigne de l’ascension sociale du fils de maçon venu étudier à l’École des beaux-arts de Paris, élève de Jean-Louis Pascal, lauréat ensuite du concours international pour la construction du musée des Antiquités égyptiennes du Caire. C’est sans doute parce qu’il avait dû occuper plusieurs emplois pendant ses longues études parisiennes qu’il lui tint à cœur de placer ses avoirs dans des actions diverses, des assurances sur la vie et cette maison de rapport.

Paris, situation de l'îlot d'immeubles construits par H. Tassu en 1906.

Une visite sur place est riche d’enseignements, car l’immeuble existe toujours. En effet, il était tentant de supposer que Marcel Dourgnon avait été l’architecte d’un ensemble d’immeubles de rapport dont il aurait ensuite acquis une partie. Dans ce cas, on aurait pu avoir une idée de son style architectural dans un contexte privé, puisque le style de l’architecte n’est connu que dans le cadre de commandes officielles.

Paris XVIe : îlot sis entre les rues Spontini, Godard et Mony

Malheureusement, cet immeuble en pierre de taille de six étages a été construit par Henri Tassu (1853-1937 [?]), qui construisit en 1906 l’ensemble de l’îlot grossièrement triangulaire sis entre les actuelles rues Spontini, Benjamin Godard et Mony à Paris.

Immeuble sis au 78 rue Spontini.


Signature de l'architecte.

Cet architecte au nom méridional (tassu signifie « if » en langue corse) fut un élève de l’École des beaux-arts dans les ateliers de Jules Pillet et Jean-Charles Laisné. Habitué de ce type de programmes architecturaux commandités par des promoteurs ou des entrepreneurs, Henri Tassu dessina des immeubles de styles différents (néo-roman, Art nouveau, XVIIIe siècle) ce qui évite un effet de monotonie ou de « grand ensemble architectural ». Juste à côté, au numéro 6 de la rue Dufresnoy, on a la surprise de trouver un immeuble très original (quatre sculptures ont pour thème des fables de La Fontaine) signé par J. Formigé et E. Gonse édifié en 1909. En l’état actuel de nos recherches, il n’est pas possible d’attribuer cet immeuble à Jean (Camille) Formigé ou à son fils Jules : le premier eut une longue carrière, le second marcha sur les traces de son père ; il est difficile de les différencier car ils sont souvent signalés par la seule initiale « J. ». Marcel Dourgnon connaissait Jean Camille Formigé puisqu’il avait travaillé dans son agence pour la construction du Palais des beaux-arts de l’exposition de 1889, avant de partir pour le Chili où il officia pendant 4 ans comme architecte du gouvernement ; sans doute connaissait-il aussi son fils Jules.

Immeuble sis au 6 rue Dufresnoy construit en 1909.

Signature des architectes.

On se retrouve ici face à une concentration de personnes dans l’espace réduit de quelques parcelles parisiennes qui se connaissaient et qui toutes, de près ou de loin, étaient liées au Midi de la France :

– Jean-Louis Pascal (1837-1920), professeur dans l’atelier de l’École des beaux-arts où étudia Marcel Dourgnon, avait été nommé à deux reprises architecte des diocèses de Valence et d’Avignon et avait restauré les cathédrales Saint-Apollinaire et Notre-Dame des Doms ;

– Jean Camille Formigé (1845-1926) employa le jeune Marcel Dourgnon lors de l’Exposition universelle de 1889 ; il participa aux fouilles et à la restauration de monuments gallo-romains à la suite de Questel en particulier dans le Midi de la France : théâtre d’Orange, les Antiques de Glanum, etc.

– Son fils Jules (1879-1960) fut aussi élève de Jean-Louis Pascal. Il succéda à son père et travailla à la restauration de plusieurs édifices antiques du Midi de la France : le trophée de la Turbie, l’arc et le théâtre d’Orange, le mausolée et l’arc de Glanum à Saint-Rémy-de-Provence, etc.

– Henri Tassu (1853-1937 [?]), élève de Jules Pillet et Jean Charles Laisné, construisit de nombreux immeubles de rapport à Paris, en particulier dans le XVIIe arrondissement, des villas, des hôtels… Comme Marcel Dourgnon, il était membre de la fondation Taylor.

– Emmanuel Gonse (1880-1954), élève de Jean Louis Pascal, qui était associé avec Charles Duval (1873-1937), est en revanche surtout connu pour les reconstructions d’églises dans le nord de la France après la première guerre mondiale : Arvilliers (1928), Beumaignes (1929), Roye (1933)… L’immeuble de la rue Dufresnoy en collaboration avec l’un des Formigé est une œuvre de jeunesse.

On notera que beaucoup étaient en relation avec l’architecte Jean Louis Pascal qui fut le parrain de Marcel Dourgnon pour sa remise de la Légion d’honneur en 1903.

Il est intéressant de voir combien Marcel Dourgnon avait gardé des liens étroits avec sa région et sa culture d’origine. On aurait pu penser que ses fonctions d’architecte à l’étranger (Chili et Égypte) ainsi que d’adjoint au maire puis de maire du IXe arrondissement de Paris l’avaient éloigné de sa Provence natale. Il était parfaitement intégré dans la vie parisienne, dont il animait de nombreuses soirées, et appartenait à plusieurs associations ou clubs, mais malgré cela il resta provençal de cœur.

NB. Je remercie Marie-Laure Crosnier Leconte qui m’a amicalement fourni des renseignements éclairants sur certains architectes des Beaux-Arts.


L’édition numérique comme complément de la publication sur papier

La préparation d’un ouvrage de synthèse sur quelque sujet que ce soit est précédée d’un important travail de recherche sur le terrain ou dans les archives. Ces informations, une fois organisées et utilisées pour étayer une étude, restent souvent à l’état de documents Word ou de photographies plus ou moins légendées sur le disque dur des auteurs de la recherche.

L’édition sur papier

Pour le livre Concours pour le musée des Antiquités égyptiennes du Caire, 1895 (Paris : Picard, CNRS, DIPSAC, 2010, 256 p.), une très importante documentation provenant de divers fonds d’archives (fonds Maspero de Institut de France, plusieurs fonds conservés aux Archives nationales, fonds Le Caire du Centre des archives diplomatiques du ministère des Affaires étrangères, fonds Hennebique du Centre d’archives d’architecture du XXe siècle) et des articles de la presse internationale contemporaine ont été réunis et organisés chronologiquement par Marie-Laure Crosnier Leconte, auteur de plusieurs chapitres de cette publication.

Si l’on évalue le volume de cette documentation en nombre de signes, on arrive au chiffre élevé de 525.000 signes, ce qui équivaut à celui du livre. Dans le cas où nous aurions souhaité publier intégralement cette documentation, il aurait fallu alourdir le livre de 250 pages supplémentaires, ce qui revenait aussi à doubler le budget de fabrication. Nous nous sommes contentés de publier les documents inédits indispensables à la compréhension des événements (articles de presse introuvables traduits en français, rapports manuscrits conservés dans des fonds difficiles d’accès). Pour bien indiquer la différence entre les chapitres de synthèse et les sources, nous avons eu recours à deux mises en pages distinctes : une colonne pour les études, trois pour les documents.

Mise en page sur une colonne d'un texte de synthèse.

Mise en page sur 3 colonnes d'un article de presse.

La documentation accumulée

Restait cette énorme documentation qui a permis d’établir les analyses publiées : elle est intéressante à consulter, mais sa lecture intégrale est fastidieuse. En effet, elle regroupe des extraits de rapports administratifs, des copies de lettres dont les textes sont parfois redondants : certaines lettres ont un même contenu reformulé selon leur destinataire comme les nombreuses réclamations d’ordre financier de Marcel Dourgnon auprès du gouvernement égyptien. Les articles de la presse internationale reprennent souvent les mêmes dépêches, mais il est intéressant de constater quelles nuances peuvent avoir été apportées : certaines informations peuvent avoir été minimisées ou mises en avant comme la nationalité d’un groupe de participants ; cela est très important dans un contexte de nationalisme exacerbé. De plus, la documentation réunie dépasse le cadre du livre : les échanges techniques entre les entreprises chargées de la construction et Hennebique sont évoqués par Marie-Laure Crosnier Leconte dans le chapitre « Un chantier chaotique » (p. 211-233) mais l’auteure s’est concentrée sur les changements architecturaux intervenus entre le projet sélectionné et l’édifice construit, en mentionnant uniquement les éléments techniques pertinents. Les débats sur la résistance des poutrelles et du ciment armé étaient hors sujet. Les aménagements intérieurs et les modifications qui eurent lieu jusqu’en 1914 n’entraient pas non plus dans le cadre du livre.

Mise en ligne de la documentation

Il nous a donc semblé dommage de laisser une documentation aussi riche dormir sur un disque dur. La mise en ligne de cette documentation devient alors un heureux complément du livre : le lecteur peut consulter les sources très complètes auxquelles il n’aurait pas eu forcément accès, depuis son ordinateur.

Pour faciliter la consultation de ce très long texte, nous (Antonio Mendes da Silva et moi) avons créé un document électronique au format pdf avec des signets. Les signets correspondent aux années et permettent d’aller directement aux grandes articulations chronologiques de l’histoire du concours et de la construction du musée : par exemple, le jugement du jury en 1895, la pose de la première pierre en 1897, l’inauguration en 1902…

La mise en page, très simple, est faite sur un format A4, facile à imprimer, sans perte de papier, avec rappel en titre courant du sujet : « Concours pour le musée des Antiquités du Caire : chronologie des sources ». Les articles de presse sont distingués des textes d’archives par un titre de couleur sépia.

L’adresse url de consultation avait été créée avant la sortie du livre, ce qui avait permis de l’indiquer dans le corps du texte. Ainsi à la fin du chapitre « Le contexte historique du concours » (p. 31-40) par Milva Giacomelli, le lecteur est averti par un encadré (p. 40) de l’existence de cette documentation en ligne consultable à l’adresse suivante : http://invisu.inha.fr/Concours-du-musee-des-Antiquites

C’est pour nous une première expérience de complémentarité entre édition papier et édition numérique. Nous attendons les éventuelles remarques des lecteurs afin d’améliorer la présentation. Quoi qu’il en soit, cet essai a été pour nous riche d’enseignements en nous permettant de reconsidérer les approches habituelles du travail éditorial.

Hélène Morlier, Éditrice, InVisu CNRS/INHA



D’une exposition, l’autre

L’exposition L’architecte Marcel Dourgnon et l’Égypte a été présentée au public du 21 mai au 12 juin 2010, à l’Institut national d’histoire de l’art (INHA), salle Roberto Longhi, 6 rue des Petits-Champs et 2 rue Vivienne à Paris, dans le IIe arrondissement.

Affiche de l'exposition. (Graphisme Ozan Tokmakoglu, INHA)

L’exposition avait été organisée au moment de la sortie du livre Concours pour le musée des Antiquités égyptiennes du Caire, 1895 (Paris, Picard, CNRS/INHA, mai 2010) qui relate l’histoire du concours ayant abouti à la construction du musée actuellement visitable au Caire.

Elle était conçue autour de la mise en valeur de cinq dessins aquarellés représentant le musée du Caire, conservés au département des Estampes et de la Photographie de la BNF, et de documents concernant le palais de l’Égypte à l’Exposition universelle de 1900, à Paris.

L’exposition rapprochait les deux œuvres majeures de l’architecte Marcel Dourgnon :

. le musée des Antiquités égyptiennes construit au Caire de 1897 à 1902, de style européen, qui abrite encore de nos jours ces collections;

. le palais de l’Égypte pour l’Exposition universelle de 1900, synthèse de styles égyptiens d’époques différentes, édifice éphémère, détruit.

Ces deux pôles étaient complétés par des documents illustrant les deux précédents musées des Antiquités égyptiennes du Caire et d’autres concernant la carrière de l’architecte et sa vie privée.

Contraintes spatio-temporelles

Les contraintes liées à la mise en place de l’exposition et sa courte durée nous ont conduits à imaginer une exposition virtuelle qui repousserait les contraintes rencontrées.

L’espace

L’unique salle d’exposition de l’INHA est de forme presque triangulaire avec un côté concave vitré qui n’offrait qu’une seule solution pour l’accrochage des dessins aquarellés de l’architecte. Ceux-ci correspondent au projet de l’actuel musée des Antiquités égyptiennes : élévation de la façade, coupes sur deux galeries. Ils avaient été établis avec une échelle de 2 cm par mètre ce qui aboutissait à des documents mesurant plus de 3 m de long pour une hauteur d’1,20 m environ. Le plan des deux niveaux (rez-de-chaussée et 1er étage) était d’une taille plus maniable (1,40 x1 m environ) mais un résumé de la modénature et de la sculpture du bâtiment était aussi dessiné à une très petite échelle : 10 cm pour 1 m, ce qui donnait pour résultat une grisaille très détaillée du décor de l’édifice mesurant 2,50 x 1,70 m. L’accrochage, effectué par le service de restauration de la BNF, commandait la disposition des vitrines à la fois pour leur emplacement et leur contenu. En effet, il fallait par exemple que le visiteur puisse observer les détails de la décoration intérieure du musée prévue par l’architecte et non réalisée, mais aussi avoir suffisamment de recul pour embrasser l’ensemble de la coupe du bâtiment. Ensuite, il fallait que le contenu des vitrines ait une relation directe avec les documents situés au-dessus d’elles afin d’assurer la cohérence de l’exposition. Enfin, le nombre de vitrines, limité à 7 du fait de la surface de la salle d’exposition, obligeait à une structuration et une épuration de leurs contenus. La collaboration avec Marine Acker et Johanna Renard, responsables des expositions à l’INHA, et avec leurs stagiaires a été décisive : les discussions et la mise en commun de nos idées ont permis d’aboutir à un parcours cohérent pour le visiteur et facile à suivre lors d’une visite guidée avec un groupe, tout en tenant compte des consignes de sécurité.

Vue de l'exposition: les grandes aquarelles ne pouvaient être exposée côte à côte à cause d'un redent du mur principal. (Photo Laurent Rizzo)

Le temps

La dernière contrainte était d’ordre temporel : cette exposition introduite dans un calendrier déjà chargé ne pouvait durer que 3 semaines même si un espoir de prolongation est apparu, un temps, brièvement. Les heures d’ouverture (15h-20h) pratiques pour les visiteurs qui occupent un emploi dans la journée ne convenaient pas aux personnels de diverses institutions qui fréquentent le restaurant d’entreprise : nombreux sont ceux qui auraient « refait un tour » après le déjeuner. Il faut être conscient de la bonne fréquentation de cette exposition (une trentaine de personnes par jour) malgré la période de la fin des cours et des examens qui dépeuple l’INHA de ses étudiants et professeurs. C’est aussi parce que cette exposition a bien été accueillie par le public littéralement fasciné par la qualité des dessins exposés, que nous avons eu envie de lui offrir une pérennité et une diffusion élargie.

Contraintes liées aux documents

Lors des recherches effectuées pour établir le catalogue, nous avons en effet consulté des documents qui nous éclairaient sur la personnalité de Marcel Dourgnon, sa vie et son œuvre. Malheureusement, tous les documents ne peuvent être exposés malgré leur intérêt. Certains sont difficiles à déchiffrer comme la déclaration de succession de l’architecte rédigé d’une petite écriture serrée avec de nombreuses ratures ; ce formulaire est aussi composé de quatre pages recto-verso impossible à installer dans une vitrine à moins d’avoir recours à des fac-similés qui auraient pris trop de place. Pourtant, nombreuses étaient les informations contenues dans ces pages : nom de ses enfants, bilan de ses possessions et ressources, certaines insoupçonnées comme un immeuble de rapport.

En recoupant ces informations hétéroclites, on comprenait, par exemple, que cet homme né à Marseille et « monté » à Paris conserva toute sa vie des liens étroits avec des Méridionaux : architectes, artistes, avocats, commerçants. Il disposait de ce que nous appellerions actuellement un « réseau » qu’il utilisa ou qu’il servit. Ce type d’information peut être communiqué lors d’une visite guidée mais ne peut faire l’objet d’un cartel forcément rébarbatif car d’une trop longue lecture. D’autres documents étaient dans un état de conservation déplorable qui rendait leur exposition impossible. Il fallut donc procéder à une sélection rigoureuse suffisamment éclairante qui épargnait au visiteur la lecture de cartels trop bavards. Ceux-ci doivent fournir l’information la plus concise possible afin de renseigner le public. Il faut garder à l’esprit qu’ils doivent aussi se trouver à proximité immédiate des objets et loger dans les vitrines sans les envahir.

Une exposition doit attirer le visiteur par des documents visuellement agréables et significatifs. La lecture de textes trop longs est à éviter pour les archives et les cartels. Il faut aussi veiller à conserver la cohérence de l’exposition pour un parcours facilement intelligible par le visiteur individuel ou lors d’une visite guidée. Ces contraintes sont bouleversées par la navigation dans une exposition virtuelle qui propose plusieurs parcours ou laisse le visiteur créer son propre itinéraire selon ses centres d’intérêt.

Vitrine de l'exposition : les photographies ont été privilégiées. (Photo Laurent Rizzo)

Vers une exposition virtuelle

Les principaux commanditaires du futur musée des Antiquités égyptiennes avaient fait le bilan de l’expérience du fonctionnement des deux musées précédents pour établir le programme du concours. Comme eux, nous essaierons de tirer un enseignement de l’expérience acquise lors du montage de l’exposition tenue à l’INHA pour repenser la présentation de l’exposition virtuelle.

Il nous semble qu’une plus grande souplesse accompagnera divers aspects de l’exposition virtuelle. Les contraintes spatio-temporelles n’ont plus lieu d’être, de même qu’il sera possible de mettre en ligne des photographies de documents de tous types sans limitation de nombre. Il sera possible de présenter des archives dont le recto et le verso ont un intérêt équivalent. Leur difficulté de lecture pourra être compensée par une transcription placée en regard suivie de commentaires et d’illustrations reliées. Il sera aussi possible d’ajouter de nouveaux documents selon l’avancement de la recherche, de changer l’organisation des documents si une idée plus pertinente apparait, enfin de modifier des hypothèses avec souplesse sans repenser forcément l’ensemble des commentaires. C’est surtout la possibilité de relier des documents ou des informations entre eux qui nous semble très flexible et présenter le plus grand intérêt. Ces mises en relation font apparaître des liens qui pouvaient ne pas être évidents, par exemple, ceux existant entre les différentes personnes du « réseau » de Marcel Dourgnon sont riches d’enseignements. Enfin, la collaboration internationale pourra être gérée plus facilement par la visualisation en ligne de documents directement comparables par leur confrontation. à terme, il sera sans doute possible d’envisager une répartition géographique des constructions de l’architecte, par exemple par un SIG ou une présentation analogue.

Il semble dès maintenant que nous pourrons établir un dossier assez complet sur cet architecte par la mise en ligne de documents reliés et commentés sans être gênés par les contraintes spatio-temporelles déjà évoquées : surface du lieu d’exposition, nombre de pages d’un livre, date du vernissage ou remise du manuscrit à l’éditeur.

Marcel Dourgnon : un cas d’école

Cet architecte présente plusieurs particularités qui en expliquent l’oubli. Formé à l’École des beaux-arts de Paris, il a peu construit ou ses œuvres nous sont encore inconnues. Il n’existe pas à notre connaissance d’archives déposées dans une institution, de même que peu d’élément subsistent dans les archives familiales. Que sont devenus ses carnets de dessins ou les projets qu’il a créés? à l’heure actuelle, nous ignorons encore s’il avait sa propre agence…

Deux œuvres majeures sont connues (le musée et le palais de l’Égypte), mais peu de personnes seraient capables de citer son nom. Pourtant, qui n’a jamais visité le musée des Antiquités égyptiennes du Caire ?

Marcel Dourgnon, Musée des Antiquités égyptiennes du Caire, dessin aquarellé de la façade principale. (BNF)

Quelques formulaires permettent de recenser sa production qui reste peu ou mal identifiée. Lors de sa demande d’admission à la Société centrale des architectes français en 1895, il établit une liste de ses états de service. De même, lorsqu’il remplit les formalités pour obtenir la légion d’honneur en 1903, il donna une liste abrégée des édifices construits et des récompenses remportées. Toutefois, ces listes présentent de graves lacunes : la situation exacte de ces bâtiments et le nom des commanditaires. Par exemple, comment retrouver « une villa bourgeoise à Fontainebleau » sans entamer de longues recherches dans les archives de la ville ? La situation est pire encore pour les édifices construits au Chili pendant la période où il était architecte du gouvernement chilien (1889-1893). Il déclarait avoir édifié la Bourse de commerce et l’Intendance de la marine à Valparaiso mais on ne trouve trace de son nom nulle part, bien que ces deux immeubles existent encore. Que dire de la mention « Un établissement industriel à Santiago et deux hôtels privés avec maisons de rapport » ? La collaboration avec Cristian Palma, architecte en charge du patrimoine à Valparaiso, nous a permis d’obtenir de précieuses informations (en particulier des photographies et des localisations) mais il est évident qu’il faut poursuivre la recherche sur place.

Demande d'admission à la Société centrale des architectes français, formulaire rempli par Marcel Dourgnon en 1895. On notera combien il aurait été difficile de lire ce document exposé dans une vitrine. (Académie d'architeture, Paris)

Les listes déclaratives ou d’autres textes imprimés ne sont pas toujours de sources fiables. Par exemple, dans son discours funèbre en octobre 1911, l’orateur attribuait généreusement à Marcel Dourgnon la conception de l’école de jeunes filles (63, rue des Martyrs, Paris IXe, actuel lycée Edgar Quinet). Il avait collaboré avec Jean Cassien Bernard, l’architecte en charge du projet, mais il n’en était pas le responsable. Pour renforcer l’idée exprimée plus haut des liens facile à établir dans l’exposition virtuelle, on notera que Cassien Bernard proposa aussi un projet pour le concours du musée des Antiquités égyptiennes au Caire.

L’exposition virtuelle, une première réponse à nos interrogations

Une recherche est donc en cours pour répondre à de nombreuses questions dont une petite partie seulement vient d’être évoquée. Restent en suspens les interrogations suivantes:

. Quelles étaient ses œuvres de jeunesse ? Étaient-elles annonciatrices de son parcours ?

. Était-il un pur produit du système Beaux-Arts ?

. Quelle était sa conception de l’architecture, quel était son style ? (s’il en avait un)

. Pourquoi recherchait-il autant les honneurs et les décorations ?

. L’édile (il fut maire du IXe arrondissement de Paris) eut-il eu une attention particulière pour l’architecture patrimoniale ou contemporaine de son quartier ou de la ville ?

. Quelle fut l’influence de la franc-maçonnerie sur sa carrière ?

On pourrait multiplier les questions…

Pour l’instant, nous allons tester différents outils numériques pour mettre en place l’exposition virtuelle dont nous rêvons. Nous procédons à des essais afin d’obtenir la souplesse évoquée plus haut et de compléter les données par des éléments cartographiques ou comparatifs.

Tout cela en est aux premiers tâtonnements, à des débuts encore modestes, mais c’est en forgeant…que nous deviendrons forgerons.

Hélène Morlier, commissaire de l’exposition L’architecte Marcel Dourgnon et l’Égypte